Coronavirus humano OC43 asociado a encefalitis mortal

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La encefalitis es un síndrome neurológico grave que puede ser mortal y caracteriza por la inflamación del cerebro. Aunque la mayoría de los casos son causados por virus, la identificación de un organismo causal puede ser difícil. La encefalopatía que afecta a los enfermos con inmunodeficiencias es difícil de diagnosticar, ya que la presentación clínica puede ser atípica y el diagnóstico diferencial puede incluir patógenos inusuales o una causa no infecciosa. La secuenciación de una región genómica múltiples veces (deep sequencing) de muestras clínicas tiene el potencial de identificar los agentes patógenos asociados con encefalitis, particularmente en los casos en los que las técnicas tradicionales no han identificado el posible patógeno causal.

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Diversos investigadores en una carta al editor del New England Journal of Medicine, firmada en primer lugar por la doctora Sofía Morfopoulou (University College London) junto con otros once autores (INRS-Institut Armand-Frappier, Great Ormond Street Hospital for Children NHS Foundation Trust) muestran el uso de secuenciación profunda (deep sequencing) aplicada a una muestra de biopsia cerebral obtenido de un niño de 11 meses de edad, previa autorización legal, con inmunodeficiencia grave con síntomas de encefalitis viral con resultados negativos en el ensayo convencional de diagnóstico por medio de técnicas basadas en ácidos nucleicos (PCR).

El niño fue sometido trasplante de sangre de cordón, lo que resultó en el injerto de células T; no obstante, su enfermedad continuó deteriorándose, y murió un mes y medio después de recibir el trasplante. La secuenciación de RNA de una muestra de biopsia cerebral obtenida 2 meses después de la aparición de los síntomas mostró la presencia de coronavirus humano OC43 (HCoV-OC43), que se confirmó posteriormente por RT-PCR y análisis inmunohistoquímico. Los investigadores han encontrado la primera prueba de una asociación directa entre la cepa OC43 del coronavirus humano (HCoV-OC43) y enfermedades neurológica.

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Los betacoronavirus humanos, incluyendo HCoV-OC43, son causantes en la mayoría de los casos de infecciones de las vías respiratorias, al menos 20% de los resfriados comunes. El grupo incluye a los virus que causan el síndrome respiratorio agudo grave de Oriente Medio (MERS). HCoV-OC43 se asocia generalmente con infecciones leves de las vías respiratorias superiores, aunque se ha demostrado que tiene propiedades neuroinvasoras. Los estudios in vivo en ratones han demostrado que HCoV-OC43 puede infectar neuronas y causar encefalitis. El virus también se ha demostrado que causa infecciones persistentes en líneas celulares neurales humanas.

La deep sequencing del material de biopsia proporciona una herramienta importante para el diagnóstico de encefalomielitis inexplicable, sobre todo en enfermos con inmunodeficiencia que se han sometido a un trasplante de células madre, cuando el diagnóstico diferencial puede incluir la inflamación condicionada por alteraciones inmunológicas o la toxicidad de fármacos. La identificación de un patógeno puede ser un apoyo importante para las decisiones de tratamiento, tales como cambios en el régimen de inmunosupresión o el uso de tratamientos específicos. La estandarización de los procedimientos y análisis ayudará en el desarrollo de este enfoque para la terapia de tales enfermos.

Por otro lado, el hallazgo puede apoyar la hipótesis lanzada por uno de los autores del escrito, el profesor Pierre Talbot, de que el coronavirus podía causar enfermedades neurológicas de origen desconocido como la esclerosis múltiple, el Alzheimer o el Parkinson.

El studio fue patrocinado por el UCL National Institute for Health Research Biomedical Research Centres at University College London Hospitals and Great Ormond Street Hospital for Children NHS Foundation Trust.

Morfopoulou S, et al. Human coronavirus OC43 associated with fatal encephalitis. N Engl J Med 2016; 375:497-498. DOI: 10.1056/NEJMc1509458